Mondiaal techbedrijf kiest voor Rotterdam

15-8-2017 10:08

Door Hans van Willigenburg

Komst Ex Machina Group brengt digitale haven een stukje dichterbij

Op een kleine unit in het Groothandelsgebouw huist sinds kort Ex Machina, een mondiaal opererend techbedrijf. Hun keuze voor Rotterdam is een hele bewuste. ‘In deze stad is nog ruimte om snel te bewegen en te veranderen. In Amsterdam ligt al veel meer vast,’ aldus Technical Project Manager Mark Smits.  

Het klinkt als een reclamepraatje, maar volgens Smits is Rotterdam op dit moment ‘echt de beste plek in Nederland voor jonge creatieven’. Gevraagd naar de redenen achter deze uitspraak wijst hij vanuit de kantoor unit richting Weena en Kruisplein. ‘Zie jij hier mensen lopen of reputaties zweven, die vinden dat ze het al helemaal gemaakt hebben? En op hun lauweren kunnen rusten? Nee. Iedereen is bezig iets op te bouwen. Te ontwikkelen. Uit te proberen. Rotterdam is een laboratorium.  Voeg daarbij de leuke cafés, het openbaar vervoer, de nog redelijke prijzen die medewerkers voor een fijne woning betalen, en je weet waarom jonge creatieven op dit moment naar Rotterdam komen. Wij dus ook.’

Onbekende naam

Ook bij Ex Machina zijn ze aan het bouwen. Niet fysiek, maar digitaal. Het bedrijf werkt permanent aan robuuste platforms, die ook bij zware tegenwind overeind blijven. ‘Kijken of ons platform standhoudt als een miljoen mensen tegelijk inloggen. Dat is één van de spannendste momenten als je hier werkt,’ vertelt Smits. Ex Machina bouwt voor bekende TV-programma’s en -series. En krijgt grote TV-zenders uit allerlei windhoeken over de vloer. Zij willen voor hun kwis of talentenjacht een platform, dat zelfs bij een onverwachte piekbelasting onmogelijk plat kan gaan. Toch is Ex Machina geen bekende naam. En dat vinden ze niet erg. Want in een branche waar technologische standaarden elkaar snel opvolgen, gamers hongerig zijn om de allernieuwste ervaringen op te doen en mediabedrijven steeds onder druk staan om de perfecte ‘game experience’ te bieden, is zelfgenoegzaamheid geen wenselijke eigenschap. Laat onze klanten maar in het middelpunt staan, meent Ex Machina, zoals daar zijn:  RTL Nederland, M6 Frankrijk, ITV UK, Nine Australië en NBC USA.

Globaal communiceren

Nu, in de beginfase, wordt de Rotterdamse tak van Ex Machina bevolkt door vier medewerkers. Maar wanneer alles volgens verwachting verloopt, zal het personeelsbestand binnen afzienbare tijd uitgroeien tot een team van 10 á 15 mensen. Dat werken bij een mondiaal bedrijf – Ex Machina opende recent een vestiging in Montreal, Canada – automatisch inhoudt dat werknemers de wereld over vliegen, is een misverstand. Wanneer nieuwe platforms in land X of Y ‘live’ gaan, al of niet in combinatie met een TV-show, biedt een meervoudige Skype-verbinding met zenuwcentra elders op de wereld uitkomst. Al vraagt dit type globale communicatie dikwijls de nodige tact en improvisatie. Smits (lachend): ‘We hebben wel eens een matig Engels sprekende Libanees op Skype gehad, die bij een lancering in paniek raakte. Dan moet je soms met handen en voeten terug gaan “praten” om de rust te herstellen.’     

‘Wij, mensheid, staan aan het begin’  

De interesse van medeoprichter van Ex Machina, Frank van Oirschot, gaat uiteindelijk veel verder dan het bouwen van robuuste platforms. Voor hem is multiscreening een beloftevolle technologie om grote groepen mensen over de hele aardbol elkaar te laten ontmoeten, van elkaar te laten leren, met een TV-programma of internetformat als populaire aanjager. ‘Als ik door mijn oogharen de geschiedenis tot dusver bekijk, ben ik geneigd te zeggen: wij, mensheid, staan nog maar aan het begin van het benutten van de technische mogelijkheden. Dankzij nieuwe technologieën gaan we het allemaal steeds beter krijgen.’ En wat is er mooier, zo redeneert hij, dan daar via een bedrijf als Ex Machina een bijdrage aan te leveren? Gamen is het nieuwe leren. ‘E-sports is voor ons een belangrijke, nieuwe markt. We zijn druk bezig tools te ontwerpen, die gamers nóg meer beleving bieden met nóg meer spelers tegelijkertijd.’ ‘Het is absoluut een pré in dit bedrijf wanneer je van spelletjes houdt,’ aldus Smits. ‘Als ergens in de stad een popkwis wordt georganiseerd in een café, kun je vrij zeker zijn dat wij daar naartoe gaan. Want we vinden het ook leuk als je van gamen ietsje wijzer wordt, in dit geval van de muziekgeschiedenis.’

Gastcolleges, stageplekken, R&D-projecten

Met de Erasmus Universiteit, de TU Delft en de Hogeschool Rotterdam op steenworp afstand, denkt Smits dat er voor Ex Machina voldoende talent in de Rotterdamse vijver is op te vissen. Net als in de hoofdvestiging te Amsterdam, zullen waar mogelijk contacten met de omliggende opleidingsinstituten worden aangeknoopt. Smits: ‘Gastcolleges geven is een logische eerste stap om elkaar te helpen. Ook het aanbieden van stageplekken en het meedoen aan R&D projecten, zijn goede manieren om elkaar te versterken.’  In de hoofdstad is Ex Machina onder meer betrokken bij het onderzoek ‘Meer profijt uit data’ van de plaatselijke HBO-opleiding Informatica, waarbij de creatieve industrie data en datastrategieën uitwisselt met lokale MKB-bedrijven. Van Oirschot: ‘Een inspirerende kennisomgeving is voor ons van groot belang. We hebben niet altijd de capaciteit om productontwikkeling op volle sterkte door te zetten. Als we met Rotterdamse onderwijsinstellingen kunnen samenwerken in onderzoek, prototyping en pilots, zou dat geweldig zijn.’      

Rotterdam, digitale haven

De symboliek rond een bedrijf als Ex Machina is bijna niet te missen. Zoals de Rotterdamse haven de mondiale goederenstroom ruim een eeuw lang heeft gefaciliteerd, zo gaan bedrijven als Ex Machina vanuit Rotterdam wereldwijde conversaties en game-ervaringen mogelijk maken. Via digitale megaplatforms. Dat Rotterdam als ‘digitale haven’ de stijgende lijn te pakken heeft, is geen toeval, benadrukt Smits. Het stadscentrum biedt zijns inziens een variëteit aan prikkels waar veel creatieven enthousiast van worden. ‘Laat ik, tot slot, voor mezelf spreken. Ik werkte jarenlang op een bedrijventerrein. Daar ging ik langzaam dood. Dan is deze plek in Rotterdam zo ongeveer het paradijs.’     

De officiële opening van de Rotterdamse vestiging van Ex Machina zal op 8 september plaatsvinden. 

Afbeelding / Wikipedia

Rubriek Slim bezig?

Hans van Willigenburg

Hans van Willigenburg is een veelvraat. In 1989 debuteerde hij, na een studie literatuurwetenschap, als columnist bij De Volkskrant tussen 'kanonnen' als Remco Campert en Jan Blokk...

Bekijk profiel